Pero también es un paisaje de frustraciones alternas y fatiga, alternancias salvajes entre pesimismo y optimismo, como el otoño pasado cuando los estadounidenses regresaron a los viajes de vacaciones en medio de lo que entonces fue el peor repunte de la pandemia. Y ahora, a pesar de un máximo de verano que es peor que nunca, la sociedad ha vuelto en gran medida a los negocios en muchas partes del país. “La gente cambia drásticamente su comportamiento durante una pandemia en curso”, dice Bergstrom. “Actualizamos constantemente nuestras creencias sobre la gravedad de esto”.

En cierto modo, eso significa que pueden surgir más experiencias de la pandemia. más Incertidumbre para los modelistas, nada menos. Hoy en día, las creencias y los comportamientos son cada vez más heterogéneos y varían de un estado a otro y, en algunos casos, de una ciudad a otra. Delta ha llegado en un momento en que las personas se están polarizando cada vez más después de las vacunas y están confundidas sobre lo que eso significa para su comportamiento. “Los mandatos de máscaras de un mes están bien, y el mes que viene son protestas. Es realmente difícil de predecir de antemano ”, dice Gakidou.

“El tema predominante que todavía dificulta las cosas es la interacción entre el estado de la enfermedad, cómo reacciona la gente y cómo reacciona la gente con el tiempo”, dice Joshua Weitz, profesor que estudia sistemas biológicos complejos en el Instituto de Tecnología de Georgia. Es una idea perfectamente intuitiva 18 meses después de la pandemia que nuestra percepción de riesgo individual y los comportamientos resultantes deberían tener una influencia colectiva en la trayectoria del virus. Pero ese no era el entendimiento universal al principio, señala Weitz, cuando algunos creían que la pandemia iba a pasar rápidamente. En el lenguaje modelo, el término para ello (una reliquia de la teoría de la epidemia del siglo XIX).

Esta curva no obedecería. La primavera pasada, Weitz y otros lo vieron regresar para la segunda ronda. La primera ola aún no se había aplastado por completo y demasiadas personas seguían siendo vulnerables. Los casos alcanzaron su punto máximo, luego se atascaron en los “hombros” de la curva, disminuyeron más lentamente de lo que sugieren muchas predicciones y luego se estancaron con tasas de infección obstinadamente altas. El comportamiento, planteó la hipótesis de Weitz, era incompatible con la forma en que los modelos predijeron que las intervenciones como las órdenes para quedarse en casa funcionarían. Al estudiar los informes de movilidad a partir de datos de teléfonos móviles, un indicador de la cantidad de contacto social que tienen las personas, pudo ver que el comportamiento de riesgo disminuía a medida que aumentaba el número de muertos, pero luego se recuperaba antes de que la curva estuviera a la vuelta de la esquina. “La gente mira a su alrededor, ve la situación en el lugar y cambia su comportamiento”, dice Weitz.

Una consecuencia de este comportamiento reactivo es que puede resultar difícil analizar qué tan útiles son las pautas como las normas de vacunación y mascarillas. La causa y el efecto se confunden, y entre la acción del gobierno y lo que el público ya está haciendo, ya que ambos responden a aumentos y disminuciones en las tasas de transmisión. Por ejemplo, si observa el momento del mandato de la máscara introducido en Georgia el año pasado y compara el número de casos antes y después, podría ver que tuvo poco efecto. Pero, ¿y si eso fuera porque la gente se dio cuenta de que el número de casos estaba aumentando y se puso sus máscaras preventivas antes? ¿Y si se quedaran en casa más tiempo? ¿O qué pasaría si fuera al revés: la regla entró en vigor y pocas personas siguieron las reglas, por lo que las máscaras nunca tuvieron la oportunidad de hacer su trabajo? “Definitivamente hay una relación allí”, dice. “No puedo decir que hayamos llegado al fondo”.

Esta incertidumbre plantea un desafío para los modeladores: para evaluar cuándo podría terminar el aumento del delta, se podrían observar los lugares donde ya ha subido y alcanzado su punto máximo, como el Reino Unido. Pero, ¿morirá rápidamente, o rejuvenecerá más lentamente, o tal vez se estabilice a un ritmo constante de infección? Estos escenarios, argumenta Weitz, dependerán principalmente de cómo las personas perciben el riesgo y cómo se comportan. Se espera que la variante Delta golpee de manera diferente en Vermont fuertemente vacunado y eventualmente disminuya que en Alabama poco vacunado. Diferentes pautas para escuelas y empresas determinarán cuántas personas de diferentes grupos se mezclan y serán amplificadas o socavadas por la reacción independiente de las personas.