En personas con lesiones cerebrales y espinales, estos sistemas podrían eventualmente restaurar la comunicación y el movimiento para que puedan vivir de manera más independiente. Pero no son tan prácticos en este momento. La mayoría requieren configuraciones torpes y no se pueden usar fuera de un laboratorio de investigación. Las personas equipadas con implantes cerebrales también están limitadas en los tipos de acciones que pueden realizar debido a la cantidad relativamente pequeña de neuronas que los implantes pueden registrar al mismo tiempo. El chip cerebral más utilizado, Utah Array, es un lecho de 100 agujas de silicona, cada una con un electrodo en la punta que perfora el tejido cerebral. Una de estas matrices es aproximadamente del tamaño de la cara de Abraham Lincoln en un centavo estadounidense y puede registrar la actividad de unos cientos de neuronas circundantes.

Pero muchas de las funciones cerebrales que interesan a los investigadores, como la memoria, el lenguaje y la toma de decisiones, involucran redes de neuronas repartidas por todo el cerebro. “Para comprender cómo funcionan realmente estas funciones, hay que estudiarlas a nivel del sistema”, dice Chantel Prat, profesor asociado de psicología en la Universidad de Washington que no participa en el proyecto Neurograins. Su trabajo involucra interfaces cerebro-computadora no invasivas que se colocan en la cabeza, no se implantan.

La capacidad de grabar desde muchas más neuronas podría permitir un control motor mucho más fino, ampliando lo que es posible actualmente con los dispositivos controlados por el cerebro. Los investigadores también podrían usarlos en animales para aprender cómo las diferentes regiones del cerebro se comunican entre sí. “En la forma en que funciona el cerebro, el todo es más importante que la suma de las partes”, dice.

Florian Solzbacher, cofundador y presidente de Blackrock Neurotech, la compañía que fabrica la matriz de Utah, dice que un sistema de implante neural distribuido puede no ser necesario para muchas aplicaciones a corto plazo, como habilitar funciones motoras básicas o usar una computadora. Sin embargo, las aplicaciones más futuristas como la restauración de la memoria o la cognición requerirían casi con certeza una configuración más complicada. “El Santo Grial, por supuesto, sería una tecnología que podría registrar tantas neuronas como sea posible en todo el cerebro, la superficie y la profundidad”, dice. “¿Necesitas eso ahora en toda su complejidad? Probablemente no. Pero cuando se trata de comprender el cerebro y buscar aplicaciones futuras, cuanta más información tengamos, mejor “.

Los sensores más pequeños también podrían significar menos daño al cerebro, continúa. Las matrices actuales, incluso si ya son pequeñas, pueden causar inflamación y cicatrices alrededor del sitio de implantación. “Cuanto más pequeño se hace algo, menos probable es que el sistema inmunológico lo reconozca como un cuerpo extraño”, dice Solzbacher, que no participó en el estudio de Brown. Cuando el cuerpo detecta un objeto extraño, como una astilla, intenta disolverlo y destruirlo o encapsularlo con tejido cicatricial.

Pero aunque lo más pequeño puede ser mejor, no es necesariamente infalible, advierte Solzbacher. Incluso los implantes pequeños podrían desencadenar una respuesta inmunitaria, por lo que los neurogranos también deben estar hechos de materiales biocompatibles. Un obstáculo importante en el desarrollo de implantes cerebrales ha sido intentar minimizar el daño en la construcción de un implante duradero para evitar el riesgo de una cirugía de reemplazo. Las matrices actuales duran unos seis años, pero muchas dejan de funcionar mucho antes debido al tejido cicatricial.

Si los neurogranos son la respuesta, todavía surge la pregunta de cómo introducirlos en el cerebro. En su experimento con roedores, los investigadores de Brown extrajeron una gran parte del cráneo de la rata, que, por razones obvias, no sería ideal para los humanos. Las matrices implantadas actuales requieren perforar un agujero en la cabeza del paciente, pero el equipo de Brown quiere evitar por completo la cirugía cerebral invasiva. Para ello, están desarrollando una técnica para insertar los neurogranos con finas agujas que se enroscan en el cráneo con un dispositivo especial. (Neuralink está rastreando un robot similar a una “máquina de coser” para entregar su implante cerebral en forma de moneda).