1987, loc Un investigador en Australia grabó un pato almizclero macho llamado Ripper, que produjo una voz que sonaba muy parecida a “Maldito tonto”, junto con sonidos que se asemejan a un portazo y un murmullo bajo. Un segundo pato se registró en el área en 2000, imitando la llamada de un pato negro del Pacífico. Ambos registros sobrevivieron, pero nunca se analizaron en detalle, y la mayoría de los registros adjuntos fueron destruidos en un incendio forestal que arrasó la Reserva Natural de Tidbinbilla en 2003.

Ahora jubilado, el investigador original Peter J. Fullagar se ha asociado con Carel ten Cate, bióloga de la Universidad de Leiden en los Países Bajos, para llevar a cabo el primer análisis en profundidad de estas grabaciones. Este análisis confirmó que las vocalizaciones distintivas de Ripper eran de hecho una forma de expresión facial, posiblemente el primer ejemplo bien documentado de patos almizcleros capaces de imitar sonidos. Los investigadores describieron sus hallazgos en un nuevo artículo publicado en la revista. Transacciones filosóficas de la Royal Society B, Parte de una edición especial sobre el aprendizaje de la voz en animales y humanos.

Las definiciones de lo que se llama aprendizaje de la voz pueden variar, pero si un animal criado en aislamiento produce vocalizaciones que difieren mucho de las típicas de la especie o que pueden imitar los sonidos de otras especies, esto se considera evidencia del fenómeno. Aprender a producir la voz es fundamental para el desarrollo del habla y el lenguaje humanos, pero solo hay un puñado de informes confirmados de ello en especies animales, sobre todo ballenas, delfines, murciélagos, elefantes, pájaros cantores, loros y colibríes.

Los patos almizcleros reciben su nombre del olor acre que producen los machos durante la temporada de apareamiento. Los machos son generalmente hasta tres veces más grandes que las hembras y tienen un trapo grande y negro debajo del pico que puede estar flácido o “hinchado”. Las demostraciones de apareamiento de los machos pueden implicar levantar y bajar la cola y patear los pies hacia los lados y hacia atrás para crear grandes salpicaduras en el agua. También se sabe que los machos producen silbidos y hacen alarde de sus lóbulos regordetes para atraer a las hembras. Los patos almizcleros son el único miembro vivo de su género particular y solo están relacionados lejanamente con otras aves que pueden imitar ruidos con sus sonidos.

Chico solitario

Los machos son tan agresivos que los patos almizcleros rara vez se crían en cautiverio, pero los destripadores fueron una excepción. Nació de un huevo en septiembre de 1983 en la Reserva Natural de Tidbinbilla, al suroeste de Canberra. Una gallina adoptiva realizó las tareas de incubación del huevo, pero una vez que nació, Ripper fue criado y alimentado en forma aislada por manejadores humanos.

Cuando tenía unas pocas semanas, Ripper fue llevado a un pequeño estanque con otras aves acuáticas criadas en cautiverio y luego mantenido en un pequeño corral escondido del público por arbustos. Según los autores, este corral estaba dividido en dos habitaciones, que estaban conectadas por agujeros debajo del nivel del agua. Dos patos hembras de otra reserva cabían por los agujeros, pero Ripper no. Las hembras estaban en la habitación contigua cuando Ripper estaba sacando su legendario laúd.

Fullagar grabó Ripper en una grabadora de casete Sony Walkman Professional y un micrófono Sennheiser MKH 816 el 19 y 26 de julio de 1987 cuando el pato almizclero tenía 4 años. Las vocalizaciones incluyeron un sonido de portazo (Wuk Wuk Wuk) imita la apertura y el cierre de una puerta de resorte de doble guillotina cerca de donde se mantuvo Ripper durante las primeras semanas después de la eclosión. A veces, el sonido de la puerta al cerrarse era seguido por un murmullo que sonaba como un lenguaje, pero sin palabras reconocibles. La vocalización más interesante sonaba como si Ripper dijera: “¡Maldito tonto!”, Grabada cuando Fullagar estaba cerca, “porque podrías enojarte mucho”. [Ripper] en la pantalla ”, escriben los autores.

Las grabaciones se guardaron en la Colección Nacional de Vida Silvestre de Australia, pero los investigadores pasaron desapercibidas durante décadas hasta que diez Cate se enteró de ellas. “Cuando lo leí por primera vez, pensé: ‘Esto es una broma, no puede ser verdad'”, dijo Ten Cate. El guardia. “Pero resultó ser cierto”.