Por más de En una semana, la atención mundial sobre Afganistán se ha centrado en el regreso asombrosamente rápido de los talibanes al poder y el puente aéreo internacional que está sacando a diplomáticos, trabajadores occidentales y refugiados. Pero una pequeña cohorte de expertos en enfermedades está cautivada por el cambio por otra razón: temen que pueda socavar la larga campaña de erradicación de la poliomielitis que depende de este país, y donde el éxito ahora está cerca después de años de decepción.

Desde 1988, una campaña internacional persistente y muy cara ha expulsado a la poliomielitis de la mayor parte del mundo. Afganistán es uno de los dos únicos países donde nunca se ha interrumpido la propagación del poliovirus salvaje; Pakistán, con el que comparte una larga frontera, es el otro. El número de casos se ha desplomado y se ha disparado a medida que las facciones religiosas y políticas detuvieron las entregas de vacunas a los niños, y volvieron a aumentar a 140 casos en los dos países el año pasado después de que la pandemia de Covid puso fin a la campaña de vacunación que había forzado durante tres meses.

Pero las cifras son increíblemente buenas en este momento: solo hubo un caso de poliomielitis en cada país este año, ambos en enero, y muchos menos virus en las aguas residuales, una técnica de vigilancia importante, que en años anteriores. Es un momento frágil con un gran cambio de gobierno y los funcionarios de salud que han llevado la campaña hasta aquí están conteniendo la respiración.

“Estamos en una ventana epidemiológica increíble en este momento, tanto en Afganistán como en Pakistán”, dijo Hamid Jafari, médico y director de erradicación de la poliomielitis de la región del Mediterráneo oriental de la Organización Mundial de la Salud, que se extiende desde el norte de África hasta el Medio Oriente hasta Pakistán. “Estamos viendo una transmisión muy, muy baja de poliovirus salvaje en ambos países, tan baja que no tiene precedentes. Le da al programa una tremenda oportunidad de aprovechar esta baja carga viral y simplemente detenerla “.

Para ser claros, la campaña contra la poliomielitis en Afganistán no se ha detenido y no hay indicios de que los líderes talibanes afganos la soliciten. La semana pasada, la Iniciativa de Erradicación Mundial de la Poliomielitis, el nombre oficial de la campaña, emitió un comunicado de que está “evaluando interrupciones inmediatas en los esfuerzos de erradicación de la poliomielitis y la prestación de otros servicios de salud vitales para garantizar la continuidad de las actividades de vigilancia y vacunación al tiempo que prioriza la seguridad del personal de primera línea y del personal sanitario “.

Como en muchos casos, la actitud de los talibanes afganos hacia las actividades de exterminio ha ido disminuyendo y disminuyendo. Cuando los talibanes llegaron al poder por primera vez en la década de 1990, la campaña (una coalición de la OMS, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, la Fundación Gates y Rotary International) permitió la operación en Afganistán. Pero en 2018 forzó una ruptura en las áreas que controlaba, prohibió a los equipos de vacunación ir de puerta en puerta en los vecindarios y luego prohibió las vacunaciones masivas en edificios públicos como mezquitas.

Estas prohibiciones, junto con pausas similares en Pakistán mientras los partidos políticos luchaban por el poder, fueron responsables de un aumento de los casos de polio, de un total de 33 casos en los dos países en 2018 a 117 en 2019. la vacuna oral para inmunizar a un niño. (Incluso en los EE. UU. Y Europa Occidental que usan una fórmula inyectable, se necesitan tres rondas para reafirmar la inmunidad y una cuarta dosis de refuerzo en edad escolar para mantenerla en su lugar).

“Estimamos que entre 2018 y 2020, alrededor de 3 millones de niños no tuvieron acceso a los servicios”, dijo John Vertefeuille, médico y director de la División de Erradicación de la Polio de los CDC. Eso habría hecho que estos niños, algunos parcialmente vacunados y otros nacidos después de que comenzaran las prohibiciones, fueran vulnerables al virus y la parálisis flácida que causó, y habría aumentado la cantidad de virus en el medio ambiente cuando los niños se infectaron y se transmitieron a otros.